Chemistry, one way direction?

sentiero“How harmful overspecialization is. It cuts knowledge at a million points and leaves it bleeding.” said Hari Seldon, my favourite fictional character.  In Isaac Asimov’s Foundation series, he developed “Psychohistory”  which combines history, sociology, and mathematical statistics to make general predictions about the future behavior of very large groups of people. What we would call today a real multidisciplinary approach!

We are still far from the too optimistic (and quite naive) sentence of Dirac: “The fundamental laws necessary for the mathematical treatment of a large part of physics and the whole of chemistry are thus completely known, and the difficulty lies only in the fact that application of these laws leads to equations that are too complex to be solved.” However we should seriously consider that in many aspect of science, in particular chemistry, fundamental research should focus more on new properties and applications, rather than new reactions.

Many chemists, foresee a return to the research of fundamental chemistry in some decades, when humanity will need chemical building blocks and energy from different source than Oil. This will be probably a pioneer era for chemistry, but it doesn’t mean that today chemistry is confined to a role of “technical support” of other sciences. I strongly believe that a real border between Physics-Chemistry-Biology doesn’t exist, and that more applicative reasearch can lead to fundamental discoveries.

As chemist, I should go out more often from  my comfort-zone of expertise. Don’t be scared of  not understanding. Go to other scientists. To biologists, physicists, engineers, physician, astronomers, geologists and ask: “What are you working on? What are your problems? May I help you?“.  Even further! Chemistry is the most multidisciplinare and ecumenical science, let’s goo to historians, literates, artists and ask the same questions. We could be really surprised!

Nepotismo e Corruzione divorano Innovazione e Progresso

nepoismo e corruzioneUn interessantissimo articolo sulla rivista Nature,  mostra lo studio statistico, nei vari paesi europei, della relazione fra il livello di corruzione e innovazione, ricerca, sviluppo e fughe di cervelli.

Questo il link:  http://www.nature.com/news/corruption-good-governance-powers-innovation-1.16927?WT.mc_id=TWT_NatureNews

Potete immaginare la magra figura del nostro bel paese, che come al solito, in compagnia di Grecia, Bulgaria e Romania, copre gli ultimi posti di una indecorosa classifica. Potremmo stare ore a discutere di come, nepotismo e corruzione, siano endemiche in Italia, accusare gerarchie e politici; e poi tornare alla nostra vita, evitando di rilasciare scontrini ed evadendo le tasse. Ma qui stiamo parlando di qualcosa di specifico, di ricerca e sviluppo, di innovazione. E allora da cosa nasce questa piaga purulenta e come estirparla?

Non voglio pensare che tutto sia corruzione in Italia. Che le cariche universitarie si passino di padre in figlio. Non mi piace pensare che per vincere un concorso pubblico si debba lavorare nello stesso posto per dieci anni e riceverlo poi per concessione. Ma se i risultati sono quelli mostrati nelle statistiche di Nature, è evidente che ci sono almeno due problemi. Il primo a livello deontologico, cioè una larga fetta dell’accademia italiana non ritiene la meritocrazia una virtu’! O meglio… ritiene che lavorare sottopagato nello stesso gruppo di ricerca per  anni sia piu’ meritevole di aver conseguito grandi risultati altrove. Il secondo problema è di tipo tecnico, la modalità con cui si svolge un concorso pubblico.

Mi spiego meglio.  Negli altri Paesi, in generale (poi ovviamente ogni Paese ha le sue regole specifiche), per ottenere una posizione accademica,  si presenta un progetto personale. La commissione ti esamina, valuta il tuo curriculum, ti pone domande scottanti, ti mette in crisi.  Poi sceglieranno uno fra i vari candidati presenti.  I candidati interni, cioè quelli che hanno già studiato o lavorato nello stesso istituto, sono esclusi. La ragione è che si vuole favorire innovazione e progresso. Cosa puo’ portarti di nuovo qualcuno, che per anni, ha fatto le stesse cose, nello stesso posto?

In Italia il concorso pubblico si svolge per iscritto (anonimo), su di un argomento specifico, che non è il tuo progetto innovativo. Il tema è sul progetto di cui si occupa da dieci anni il candidato prescelto. Indovinate chi vincerà? Sostanzialmente l’esame viene ritagliato sul profilo del candidato vincente. E sembra anche giusto, perchè, sto povero cristo ha lavorato e sputato sangue per anni per avere quel posto. In fondo siamo tutti figli di mamma, vuoi davvero mandarlo in mezzo alla strada?

Peccato che quel posto, non è fatto per assumere un fornaio, un ciabattino, un operaio specializzato, che sono lavori stupendi ed onorevoli. Ma al ricercatore non sarà richiesta una pagnotta da un chilo, ma innovazione e progresso.  Il panettiere, il ciabattino e l’operaio, chiederanno al ricercatore  nuovi medicinali e tecnologie alternative. Ed è questo il suo dovere.

In sostanza la modalità dell’esame è corrotta dal principio, dallo stesso metodo.  Grande responsabilità è anche dovuta a coloro che assumono e illudono per anni Post-Doc e ricercatori e tempo determinato, con contratti annuali rinnovati di anno in anno, per anni, con la promessa che un giorno sarà il loro turno.

Along Came Marie… Curie!

marie-curieOnce passed the barrier of discouragement that plague any researcher-aspirant-academic which risk to become, the most educated fries-fryer of Mc Donald’s Restaurants; it is possible to reach the Nirvana, the Hakuna Matata status.

You don’t feel anymore anxious about the future, because future will come anyway… and It doesn’t worry about you. I decided to be happy in any case, whatever will be the turn of my career.  I am the luckyest man on earth! I am healthy, I have a wife (very soon),  a family, friends, and the most beautiful fluffy Cat.  I am going to work every day  happy, as a non-permanent, without perspective, Post-doc, because curiosity is driven me. I know, it will perhaps come the day, I will have to do a job which I don’t like, but this is not a reason to don’t appreciate today’s life.

Applying for many jobs, I finally realized that the most important thing is to understand  if the values of the company, of the project, of the job profile you are interested in, are in line with yours. If not, it’s not a good deal.

After all, I believe in Progress, in a borderless Europe, in fundamental research. So, with this spirit, I decided to write a project Marie Curie! For non-specialist,  Marie Curie fellowships (in my case an Individual Fellowship, IF) are European actions which aim to promote innovation and research in different research fields. The IF support individual researchers at postdoctoral level and beyond to work on a research project of their own design. Mobility between countries is required in order to acquire new skills and experience, as well as to enhance the employability of the supported researcher in the future.

Write the project it’s honestly not easy, but it was exciting. You feel the idea inside growing. It might not work, it might be a failure, but there is no innovation without risk… and the first task is to convince other people, supervisors, collaborators, university administrations, that the idea is good. It’s worth a try. I had to contact experts in different topics saying “Good morning, you don’t know me (basically nobody knows me), but I have this idea, are you interested for a collaboration?” I was really lucky because I met open-minded and really helpful people, which took their time and listened me, giving me plenty of good suggestions.

It was a lot of work and I was aware that the success rate for Marie-Curie actions are pretty low, but I started to like so much the idea, that I considered participate already a success.

I got finally a positive answer, and soon I’ll start a new adventure. The adventure of an Italian, working between France and Lithuania, exploring the edge between synthetic organic chemistry, thermodynamics and biology. Marie Curie actions, however, are not only about research, as I committed myself to Science divulgation, to implement my transferable skills (management, communication, intellectual properties… and of course french language!).

Therefore, from now on, in my blog, I’ll keep in the category “Scientia“, all my impressions,  my progress and failures, during the next 2-years of this Marie Curie Action.

Did I already mention that I have the most beautifu fluffy Cat?

The Big Lie of Economic Growth

IMG_0339

 

The Crisis! Help! We need to be more competitive! We need to be more flexible! We need reforms! We need to produce and consume more! We need ECONOMIC GROWTH!  This is, more or less, what we hear since eight years. This is the biggest LIE of our generation. We don’t need economic growth to overcome the crisis, we need SUSTAINABILITY and JUSTICE.

In  an adiabatic and isolated system, like planet Earth, the constant economic growth can be reached only to an high and bloody price. In a closed system, if someone grow up, someone else has to perish. And when this gear get stuck, often a war starts. A war which all destroy and that everything make start again.

Each time we use electricity, each time we take a car, each time we buy any cheap object, do we realize the chain of sufference and pain that is  behind our wealth?  Don’t take these words for ideology! These are not “neo-communist” or “extreme-christian” positions, these are scientific considerations. Behind our wealth, there is the misery of someone else! A misery which generate ignorance, intollerance, terrorism, war.

Sustainability and justice can be the answer to many social and environmental problems. However we can’t expect that politics will chose sustainability and justice for us, because they don’t have any interest to do it.  And again… these are not the words of “conspiracy“. There is no conspiracy, there are only too many banks and too many companies inside our parliaments.

Only consumers can have the will and the power to stop growing and to be sustainable. Consumers can start a new market! “Where the object was done and by Who? Was he/she paied honestly? How much CO2 was produced by the making and shipping of this item? How much of it is recyclable? etc etc

We live in a small world, the decisions of few effect the destiny of many.

Intrum Justitia, credit recovery or professional extorsion?

 

intrum copy

Moving from a country to another brings always many problems, especially to a bureaucratic level. I am generally really careful with all my documents and I make sure that all my contracts and bills are regularly paied and closed. When I left Switzerland I closed my telephonic contract, and, as usual in this country, I gave to the company an official document of the canton which certified my new address.  I therefore quickly forgot all this story.

Ten Months later I received an intimidating letter, from an international credit-recovery company that I didn’t know, “Intrum Justitia“. They were  asking money for a generic service given by my former telephonic company, in the last ten months. I was, of course, quite surprised and worried by the fact that an anonymus and private company could ask money to private citizens threatening legal steps. To confirm that they were a real and serious company, after my questions, they sent me the link of their website….

After some mails we arrived to understand that my contract was indeed regurarly closed, but the last bill was not paied. This last bill was sent to my old address, (even though the telephonic company was regularly informed of my new address), therefore could never reach me. In the meaning time this bill increased considerably, and I got informed ten months later by Intrum Justitia, which also pretend to be paied of its service.

I answered that I agreed to pay my bill, but that I didn’t recognize the rest of the debt, and that I would  have not paied their not requested service. They sent me a letter intimidating me to pay in the next 5 days otherwise I would have had legal troubles. Because “it’s duty of the consumers to make sure to have paied all their bills”.

Indipendently of the specific case, what I found outrageous and at the limit of a criminal charge, it’s the request of money from a private, into a short given time, threatening legal actions. This is called EXTORSION.

I therefore decided to don’t answer anymore to Intrum Justitia, but to contact directly the telephonic company. I explained them the situation and I gave my availability to pay what I had to, refusing to pass through Intrum Justitia, which at this point I considered  untrustworthy.

I got a positive answer and I  paied only my bill. The debt was cancelled.

The moral of the story is:

-Always keep your documents well ordered

-Never pay anything without really understanding

-Pay always your debts when is right to do it

-Never be scared of bullies!!!

Sepolcri imbiancati

WP_20150111_013Che le tragedie si trasformino in commedie, sembra sia divenuta una regola nella nostra società. Al centro di questo circo mediatico si esibiscono equilibristi, pagliacci, tigri e domatori. Dopo i vili attacchi terroristici di Parigi, si è potuto ascoltare di tutto, dai complottisti ai razzisti, dai pro-estremisti ai ben pensanti. Ma c’è un atteggiamento fra questi che mi urta sopra tutti gli altri.

L’atteggiamento di coloro che dicono :”Si è una tragedia… pero’ anche loro…“, “Non si ammazza eh, pero’ non si prende in giro la religione“, “Non sono per i terroristi pero’ Je suis pas Charlie“.  Mononeuropodi provvisti di bocca.

Dire che in fondo Charlie Hebdo se l’è cercata è come dire ad una ragazzina stuprata che in fondo non doveva indossare la minigonna, non doveva cercare guai!

A me le vignette di Charlie Hebdo non facevano ridere, era un umorismo sboccacciato, volgare, ma non mi urtavano.  Se qualcuno si sente ferito dalla satira puo’ ricorrere a mezzi pacifici per mostrare il proprio dissenso, denunciare alle autorità giudiziarie, manifestare contro, ma uccidere MAI.

Sembra assurdo doverlo specificare. “Je suis Charlie” è stato un movimento popolare spontaneo, per la libertà di stampa, la libertà di espressione, anche la libertà di sbagliare! Non è stato un movimento di fan della rivista a fumetti, o un movimento di atei di sinistra! E chi pomposamente oggi, come l’intellettuale dell’ultima ora, e col coraggio del leone dietro la tastiera, scrive “Je suis pas Charlie”, non solo dimostra cattivo gusto, ma scarsa intelligenza o in alternativa cattiva coscienza.

Se credete che Dio possa offendersi a causa di semplici uomini,  i blasfemi siete voi! (cit.)  Tutt’al piu’ chi utilizza la volgarità offende se stesso, la sua stessa umanità, e sarà poi un problema della sua coscienza.

Senza citare la ormai celeberrima frase di Voltaire, questo movimento spontaneo è nato in risposta alla violenza con la democrazia e la libertà.  E per tutto questo io mi sento ancora piu’ fortemente Charlie.

Faites l’humeur, pas la guerre

WP_20150107_004La società francese ha risposto al terrore, la società francese è già stata capace di dimostrare ieri, con dignità, rispetto e civiltà, la superiorità di una democrazia partecipata  e universale. Di fronte al disgustoso e brutale uso della violenza di fanatici, che nulla hanno a che vedere con il sentimento religioso, la francia è stata capace di non cadere vittima della paura, di non cedere alla tentazione della violenza. Ci sarà chi nel prossimo futuro approfitterà di questa tragedia per promuovere una cultura d’odio, legittimandosi dietro partiti politici che promuovono la discriminazione. Ma non è stato cosi ieri, di fronte all’orrore.

Sono sceso in piazza con centinaia di altre persone, perchè mi sento parte di questa società, ci vivo, e non è stato un attacco ad un solo Paese ma un attacco alla libertà di espressione e alla dignità dell’uomo. Sono stato profondamente colpito dalla compostezza con la quale la società ha reagito, forte e cosciente della sua identità basata su Libertà, Uguaglianza e Fraternità. Nessuno si è lasciato trasportate da moti di odio e  razzismo, verso una minoranza musulmana francese, che è rispettata e parte integrante di essa. Quando sei forte degli ideali civili in cui credi, non hai bisogno di cedere alla violenza. Questa è stata la miglior risposta che si potesse dare.

Le persone riunite si sono strette per mano girando in circolo. Qualcuno poggiava a terra una candela, altri alzavano in alto una matita, una penna, l’unica arma di democrazia legittima. Molti hanno gridato “Je suis Charlie“, altri “Liberté, Égalité, Fraternité“, “Non au racisme” e infine una delle frasi, che sono convinto, avrebbero apprezzato i giornalisti di Charlie Hebdo, “Faites l’humeur, pas la guerre”.

The Colors of Romanesque in Auvergne

WP_20141226_009I always loved the Romanesque architecture and that kind of austere simplicity that can communicate. Nevertheless, I realize how much my feelings are influenced by the prejudices of a man of this century towards an era of which we know so few. We are used to envisage “Middle-Age” as a “Dark Period”, where men lived as barbarians, culture and knowledge were lost and happiness and beauty just a far memory. But Middle-Age was many things and it was such a long period.

We watch today Romanesque chatedrals or castles, so naked, so empty, without realising that once they were full of colors!! Outside and inside we could have admired such amazing frescos and statues also colored. May be also tapestry was an explosion of colors. Visually now the perspective is different, isn’t it? Middle-Age perhaps was not so dark as expected.DSC03971

I could see this with my eyes visiting two beautiful churches in Auvergne, two excellent example of the Romanesque architecture in France, l’Église de Saint-Nectaire in the homonymous village (and homonymous famous cheese) and l’Église Saint-Austremoine d’Issoire. In St. Nectaire there are still preserved the colored capitals of corinthian style on the several columns of the Apse. Astonishingly beautiful!

WP_20150101_004From the visual impact point of view the interior of St. Austremoine in Issoire is even more stunning. Colors are everywhere and even though it’s clear that the painting comes from a relatively recent restoration, it gives an immediate sensation of what could have been in the past. It’s interestinng to observe the Pantocratic Christ under the Dome. Like in many other represenations He helds a Globe! Another prejudice we have, based on an false historical misconception: People in the middle-age, perfectly knew that Earth was not Flat, but it’s a globe! And it was not a knowledge reserved to scholars, but was continously under the eyes of everybody.

Comparing the two churches, a prickly question, that probably is discussed often among experts, is if it’s better to preseWP_20150101_009rve the actual condition of arts or try to massively intervene to preserve what “we think” was the original. St. Austremoine was re-painted in 1850 circa, and  it’s beautiful. Great visual impact, and probably was the same visual impact of the original… however there is a clamorous mistake! In the columns of the Apse are painted two plants that encircle the central body, symbols of prosperity. A Grapevine and a Mais plant… Mais??? Mais was brought in Europe only after the discovery of America, much later!

It’s difficult to give an opinion on this. The artist that re-painted the church in 1850, probably studied the romanesque style, the symbolic meaning of the painting is still there and also the original colors; however there is a poor historical mistake… Now, on the light of the century that passed since the restoration, also this mistake represent an historical value, but an interesting doubt regarding how to preserve arts remain.

Should we preserve the object as it is, or should we preserve the original symbol that this object represented?

 

L’amarezza di chi parte e quella di chi resta

IMG_0205Vivere all’estero è una continua sensazione contrastante, fra l’emozione della scoperta e la nostalgia di casa. In tutti questi anni in cui ho avuto l’opportunità di conoscere persone (e chiamiamole persone, per favore, non gente, perchè è diverso) si è radicata in me la ferma convinzione che fra noi e gli “altri” non c’è alcuna differenza. Anzi dovrei dire fra noi e noi, senza usare la parola “altri“.  La nazionalità, la lingua, la cultura, alcuni modi di pensare possono differire, ma il nostro essere più profondo, più umano, con tutte le sue spregevoli piccolezze o slanci generosi è sorprendentemente lo stesso ovunque.

Credo che in fondo l’emigrazione abbia anche questo ruolo fondamentale nella società, quello di aiutarci a riscoprire la dignità umana attraverso l’interazione di culture diverse. Quando partii, lo feci per curiosità, per fare nuove esperienze, per arricchirmi culturalmente e professionalmente. Poi le cose presero una piega diversa, seguendo disegni del destino che non avrei immaginato. Mi fa molta tristezza ascoltare commenti come “Beato te che sei partito”, “L’Italia fa schifo, non ci sono opportunità” etc.    Per due motivi principali:

Il primo, più personale. Voi cosa cavolo ne sapete dei sacrifici che ho dovuto affrontare? Volete cambiare di posto? Accomodatevi pure! Ma in cambio voglio le vostre famiglie, i vostri figli, i vostri amici di una vita. Ipocriti! Dovete inoltre prendervi i pregiudizi di cui si è facilmente vittime in paesi stranieri. Prendetevi la fatica di ricominciare sempre da capo, e di capire ogni volta, in posti diversi, cosa fare o non fare. Non invidiate la vita degli altri perché non ne sapete niente, e svalutate quanto di prezioso avete.

Il secondo motivo è più generale. Non credo che sia una buona ragione per emigrare, l’insoddisfazione e il disprezzo per il proprio Paese. Non lo dico per un falso sentimento nazionalista, che non ho. Semplicemente perché, se questa è la ragione, prima o poi, quando conoscerete davvero bene il Paese in cui siete emigrati, vi renderete conto di tutti i suoi difetti e sarete di nuovo insoddisfatti.

Si emigra per necessità, per lavoro, per amore, per desiderio di avventura, ma non per malumore! La bellezza è negli occhi di chi guarda, se siete degli insoddisfatti lo sarete comunque, indipendentemente dalle coordinate geografiche.

Purtroppo l’Italia è un terreno fertilissimo per questa mentalità. Perché non offre opportunità? No.

Perché non è un Paese che offre opportunità ugualmente per tutti!

Come in economia, il problema non è la mancanza di soldi, il problema è la CORRUZIONE. La sfiducia nello Stato che non garantisce alle persone oneste una vita serena, che non garantisce la meritocrazia. E lo Stato siamo noi, sappiamo bene che se avessimo l’opportunità di raccomandare un figlio o un nipote in concorsi pubblici lo faremmo senza alcun rimorso. Perché cosi fan tutti. Da ciò nasce la consapevolezza di non potercela fare da soli, la delusione, l’amarezza, la rabbia.